L’histoire de Brasserie Appelmans

L’histoire d’Appelmans et l’Absinthbar commence en avril 2004. Un ami restaurateur nous avait signalé qui il y avait un établissement à reprendre au Papenstraatje. Le bâtiment et tout le contenu étaient à vendre et il n’y avait aucun interêt pour ce projet, suite à deux faillites consécutives.

Néanmoins cela a attiré notre attention, car de toute façon c’était à un emplacement idéal au centre historique d’Anvers, situé juste à côté de la cathédrale Notre-Dame.
Nous avons trouvé là un beau bâtiment du 19ème siècle, avec une cave d’un couvent du 16ème siècle en très mauvais état et connu comme bâtiment ‘brûlé’. En parlant avec nos amis et d’autres entrepreneurs, chacun d’eux savait bien en dire quelque chose de négatif. Selon la plupart, le centre-ville n’avait de valeur que pour les touristes et en plus avait la connotation d’une pauvre qualité. On disait que le lieu était ‘un courant d’air’, où chacun souffre toujours de tourbillons à cause de l’emplacement de la cathédrale. Malgré tous les avis négatifs, nous l’avons vu d’une façon différente. Le bâtiment était très bien situé, avait un look authentique et avait une superficie d’à peu près 900 m². Assez vite, la décision de l’achat fut prise. Nous avions confiance dans l’avenir du centre-ville. En quelques semaines l’affaire était conclue. En mai 2004, notre brasserie était prête à être inaugurée.

Un concept temporaire

Parce que nous avions l’intention d’y intégrer un de nos concepts asiatiques, le Chilli Club, nous décidions de faire la période d’essai, les cinq premiers mois, sous un autre nom. Ainsi, nous avions le temps de faire connaissance avec le centre-ville et le bâtiment et de préparer toutes les rénovations. Notre concept temporaire fut baptisé Café-Brasserie Appelmans. Pour nous, le nom était une évidence, puisque Pieter Appelmans était un des architectes de la cathédrale. Il a succédé à son père et il était responsable d’une grande partie de la construction de la cathédrale imposante. L’histoire de notre cave et l’approximité de la cathédrale nous ont convaincu du bon choix du nom. D’une part, le concept était un succès; notre brasserie devenait très vite une attraction touristique. D’autre part, nous avons decouvert qu’il y avait beaucoup d’erreurs techniques à résoudre dans la construction. Déjà à ce moment, l’incertitude de faire un Chilli Club grandissait.

La plus belle aventure

En août, la décision finale a été prise d’abandonner l’idée du Chilli Club, mais de faire une belle brasserie avec un bar cosmopolite. Le nom fut maintenu et voilà la Brasserie Appelmans & Absinthbar était née. Pour les rénovations et la décoration intérieure nous voulions à nouveau travailler avec l’architecte Jo Peeters et deux de ses collègues (Murielle et Ilse). Ils ont reçu la tâche de créer, en collaboration avec nous, une brasserie et bar intemporel et tout ça avec beaucoup de soins pour le détail. Suite à la rénovation qui a duré environ trois mois, le 6 novembre 2004, Brasserie Appelmans & Absinthbar avait enfin sa grande ouverture. Les architectes avaient brillamment atteint leur but et ainsi nous pouvions commencer à notre plus belle aventure.

Avec détermination, nous choisissions pour la qualité et une méthode atypique au centre-ville d’Anvers. Nous nous sommes concentrés sur l’Anversois, également sur la clientèle commerciale et internationale des hôtels, et même sur les touristes belges et étrangers. On n’avait pas envie d’être un piège à touristes: notre cuisine raffinée était clairement inspirée belge et dans le bar, l’accent était mis sur l’absinthe et les cocktails. Il y dix ans, c’était une combinaison plus qu’inhabituelle. Hier et aujourd’hui, le rapport qualité-prix reste de grande importance.

Manger et boire, l’intérieur et la musique

Unique dans son concept était que nous programmions des dj’s le jeudi, vendredi et samedi, parce que nous étions convaincus que la musique était d’une grande importance. Nous ne voulions pas en faire un café de dance ou un club, mais faire de sorte que manger, boire, intérieur et musique allaient de pair.
De cette façon notre affaire devenait bien vite une place populaire dans le centre-ville. Et heureusement, jeune et vieux se sentaient fort à l’aise chez nous. La combinaison d’une brasserie classique et une approche moderne et différente, allait aussi se traduire dans notre cuisine. Nous avons révisé tous les repas et avons conçu une carte attractive et surprenante, composé d’éléments classiques et de variantes modernes.

Marc Gottenbos et Ron Diephout sont les deux chefs talentueux qui ont assumé cette responsabilité ces dix dernières années. Le bar a connu une même évolution et est devenu de plus en plus populaire. Chaque année nous connaissons une hausse du nombre de visiteurs. Cela provoquait bien évidemment quelques douleurs de croissance. Pour faciliter la tâche du personnel nous avons investi autant sur la scène que dans les coulisses. Depuis cinq ans, la nouvelle cuisine se charge d’un ‘boost’ en qualité et rapidité de service. En 2012, le bar du deuxième étage a été transformé par le créateur Kurt Hereygers de Not Before Ten en un Private Bar magnifique. Question sensation et design, il se distingue totalement de notre Absinthbar, mais s‘intègre parfaitement dans l’histoire Appelmans. Deux bars, combinés avec une brasserie moderne, semble être une exclusivité des villes telles que Londres et New York. Nous sommes donc fiers d’avoir réalisé cela dans une ville cosmopolite telle que l’Anvers.

Personnes superbes

Au fil des années nous avons connu plein de moments magnifiques d’un superbe défilé de mode pour ‘Moeders voor Moeders’, à des dîners de bienfaisance, de ‘fine dining’ à la carte brasserie simple, d’une pinte à un verre de champagne, des top-dj’s internationaux à de la musique live funky. Heureusement nous avons pû vivre de nombreux moments de joie et de gratitude de nos invités, mais hélas de temps en temps nous avons aussi connu la déception. Mais comme dit le proverbe anglais “What doesn’t kill you, makes you stronger.” Notre reconnaissance est la plus grande envers l’équipe géniale de nos collaborateurs qui ont contribué ces dix dernières années au succès de Appelmans & Absinthbar et lui ont donné son identité et en ont fait un des établissements les plus attrayants de la Belgique. Nous nous réjouissons déjà des dix années à venir.

Kasper Stuart & Danyelle van Thoor