de Appelmans story

De Appelmans Story

Het verhaal van Appelmans en de Absinthbar begint in april 2004. Een bevriende restauranthouder wees ons er in die tijd op dat het pand aan het Papenstraatje 1 over te nemen was. Het pand met de gehele inboedel stond te koop en er was in Antwerpen eigenlijk geen interesse voor het project omdat het al twee keer failliet was gegaan. Wij zijn gaan kijken, want het bleef natuurlijk een toplocatie in de mooie Antwerpse historische binnenstad, zo net naast de Onze-Lieve-Vrouwekathedraal. We troffen een prachtig 19de-eeuwse pand met een 16de-eeuwse kloosterkelder aan dat zwaar verwaarloosd was en dat bekend stond als een zogenaamd ‘verbrand’ pand. Toen we het voorlegden aan onze vrienden en andere horecaondernemers in Antwerpen had iedereen wel iets negatiefs over het pand te vertellen. De binnenstad was volgens velen alleen maar voor toeristen en had weinig kwaliteit te bieden. Ook stond de locatie bekend als het ‘waaigat’ waar je altijd last had van vallende winden door de positie van de kathedraal. Ondanks alle negatieve adviezen keken wij toch heel anders naar het pand. Het lag op een hele mooie locatie, had een enorme authentieke uitstraling en was zo’n 900 vierkante meter groot. We besloten dan ook vrij snel om het te kopen. Wij zagen absoluut een toekomst in de binnenstad. Op een paar weken was de deal rond en in mei 2004 konden we eraan beginnen.

Tijdelijk concept

Omdat we van plan waren om er één van onze Aziatische concepten, de Chilli Club, in onder te brengen, besloten we om eerst gedurende 5 maanden ‘proef’ te draaien onder een andere naam. Op die manier konden we de binnenstad en het pand beter leren kennen. Het gaf ons de tijd om alles voor de verbouwingswerken voor te bereiden. Het tijdelijke concept werd Café-Brasserie Appelmans gedoopt. De naam Appelmans lag voor ons voor de hand omdat Pieter Appelmans één van de bouwmeesters was van de Onze-Lieve-Vrouwe kathedraal. Hij had zijn vader Jan opgevolgd als bouwmeester en was verantwoordelijk voor een groot deel van de bouw van de monumentale kathedraal. Gezien de historiek van onze ‘papenkelder’ en het feit dat we directe buren waren leek ons dit de perfecte naam voor onze zaak. Het werd al snel duidelijk dat het tijdelijke concept wat we hadden voorzien, zeer goed in de markt lag. In no-time waren we een zeer populaire plaats voor de toeristen. Ook kwamen we er achter dat er toch wel een hele hoop technische fouten in het pand zaten die we bij de verbouwingen zeker zouden moeten aanpakken. De twijfel of we er een Chilli Club van zouden maken, sloeg toen al toe.

Grootste avontuur

In augustus werd de definitieve beslissing genomen om er niet het Chilli Club concept in te bouwen, maar om er een hele mooie stadse brasserie met een kosmopolitische bar van te maken. De naam Appelmans werd behouden en zo werd Brasserie Appelmans & Absinthbar geboren. Voor de verbouwingen en het interieur wilden we opnieuw met architect Jo Peeters en twee van zijn vrouwelijke architecten (Murielle en Ilse) werken. Zij kregen de taak om samen met ons een tijdloze brasserie en bar te creëren en dit met veel oog voor detail. Na een ingrijpende verbouwing ging na drie maanden, op 6 november 2004 Brasserie Appelmans & Absinthbar met een groot feest open. De architecten waren prachtig in hun opdracht geslaagd. We konden beginnen met ons grootste avontuur tot dan toe. We kozen resoluut voor een kwalitatieve en atypische aanpak in de Antwerpse binnenstad en richtten ons op zowel de Antwerpenaar, het zakelijke internationale cliënteel uit de hotels alsook op de toeristen uit binnen- en buitenland. We wilden absoluut geen toeristenval zijn en kozen voor een verzorgde keuken met veel Belgische toetsen en een bar waar de nadruk op absint en op cocktails lag. Dat was 10 jaar geleden op zijn zachtst gezegd een ongewone combinatie. Prijs-kwaliteit was toen en is nog altijd van groot belang voor ons.

Eten, drinken, interieur en muziek

Uniek was dat we op donderdag, vrijdag en zaterdag Dj’s programmeerden, omdat ook de muziek in onze ogen van enorm belang was. We wilden er geen danscafé of club van maken, maar ervoor zorgen dat eten, drinken, interieur en muziek hand in hand gingen. Op die manier werd onze zaak al snel een populaire plaats in de binnenstad. En gelukkig voelde zowel jong als oud zich bij ons thuis. De combinatie tussen de klassieke brasserie en de moderne aanpak die we in gedachten hadden, vertaalde zich ook naar onze keuken. De gerechten werden herbekeken en we creëerden moderne brasseriegerechten die naast de klassieke gerechten zorgden voor een aantrekkelijke en verrassende kaart. Marc Gottenbos en Ron Diephout zijn de twee getalenteerde chefs die daar de afgelopen 10 jaar voor verantwoordelijk zijn geweest. Ook de bar maakte die evolutie door en werd alsmaar populairder. We groeiden elk jaar naar een nieuw recordaantal bezoekers. Dat zorgde natuurlijk voor de nodige groeipijnen. We hebben in de afgelopen jaren net zoveel achter als voor de schermen geinvesteerd om het werken voor het personeel makkelijker te maken. De nieuwe keuken, zo’n 5 jaar geleden, zorgde voor een “boost” in snelheid en kwaliteit. Ook de servicebar op de tweede verdieping moest er in 2012 aan geloven en hier creëerde designer Kurt Hereygers van ‘Not Before Ten’ de prachtige Private Bar. Deze is qua gevoel en design totaal anders als onze Absinthbar, maar past toch fantastisch goed in het hele Appelmans verhaal. Twee bars gecombineerd met een moderne brasserie is iets wat je misschien alleen in grote steden zoals Londen en New York zult terugvinden. Wij zijn er trots op dat we dit in de wereldstad Antwerpen met veel succes konden realiseren.

Geweldige mensen

We hebben door de jaren heen heel wat mooie momenten mogen meemaken, van een prachtige modeshow voor Moeders voor Moeders tot benefiet diners, van fine-dining tot simpele brasseriefood, van pint tot champagne, van internationale top-dj’s tot funky live muziek. We hebben gelukkig vele momenten van blijdschap en dankbaarheid van onze gasten mogen meemaken, maar we zijn natuurlijk ook regelmatig met een teleurstelling geconfronteerd geweest. We zijn er gelukkig altijd sterker uitgekomen. Onze dankbaarheid is echter het grootste ten aanzien van de geweldige groep mensen die de afgelopen 10 jaar voor ons wilde werken en die Appelmans & Absinthbar een gezicht gaven en er één van de allerfijnste zaken van België hebben gemaakt. We kijken nu al met plezier uit naar de komende 10 jaar!

Kasper Stuart & Danyelle van Thoor